Atombombe løser aldersgåde om verdens største fisk

Der skulle en atomprøvesprængning til at lære forskere alderen på hvalhajer at kende.  Den nye viden viser også, at den enorme fisk er mere udrydningstruet end først antaget

Hvalhajen lever i tropiske have, men kommer sjældent ud på dybt vand. Alligevel er den lidt af et mysterium. Arkivfoto: Johnny Frederiksen
Hvalhajen lever i tropiske have, men kommer sjældent ud på dybt vand. Alligevel er den lidt af et mysterium. Arkivfoto: Johnny Frederiksen

Der er tale om et ordentligt havbæst, så måske er det ikke så underligt, at mennesket skulle frem til atomalderen for at lære hvalhajen bedre at kende.

En fuldvoksen hvalhaj kan blive op til 18 meter og vejer i snit 20 ton. Oveni det bærer den rundt på et gab med op mod 3000 tænder.

Men hvor gammel kan en hvalhaj blive?

Det har indtil nu været et mysterium, men takket være USA og Sovjetunionens atomprøvesprængninger i 1950’erne og 1960’erne har australske forskere nu gjort et gennembrud. Det skriver National Geographic.

En gave fra den kolde krig
At bestemme alderen på en hvalhaj er lidt som at bestemme alderen på et træ. Men i stedet for at tælle årringe skal man her tælle antallet af vækstlag i ryghvirvlen.

Problemet er bare, at forskerne ikke har kunnet blive enige om, hvor ofte hvalhajen udvikler et nyt vækstlag i ryghvirvlen – sker det hvert halve eller hele år?

Ifølge den australske forskningsrapport, der mandag blev lagt frem for offentligheden, sker det hvert hele år.

Forskerne bag rapporten har taget udgangspunkt i kulstof-14, som er en radioaktiv isotop, der dannes i atmosfæren og derfra lagres i alle levende organismer. Mængden heraf steg markant i forbindelse med den kolde krigs mange atomprøvesprængninger, og det har forskerne brugt som et spor.

De fandt en hvalhaj, som var født i 1962. Derfra gjaldt det bare om at tælle de førnævnte vækstlag i ryghvirvlen, og så havde man en aldersberegner.

Se også: Sol eller regn? Corona gør din vejrudsigt mere usikker

Ender ofte som hajfinnesuppe
Den nye viden kan blive afgørende for hvalhajens fremtid.

Hvalhajen, der er verdens største fisk, er nemlig en truet race. Viden om dens levealder har betydning for, hvad man estimerer den samlede population til at være.

Og fordi man nu ved, at førnævnte hvalhaj var 50 år – og ikke 100 år – kan man videre udlede, at hvalhajer reproducerer sig selv langsommere end håbet. Desværre er det dårligt nyt for hvalhajens overlevelseschancer.

- Denne viden har betydelige konsekvenser for hvalhajen som race. Det indikerer for eksempel, at den er yderst sårbar for overfiskeri, siger Mark G. Meekan, en af forfatterne til forskningsrapporten, til BBC.

Hvalhajen er eftertragtet som delikatesse i flere østasiatiske lande, hvor hajfinnesuppe er en populær spise.

5 kommentarer
Vis kommentarer