Løfter sløret for første gang: Riis mangler 60 millioner

Bjarne Riis’ kompagnon Lars Seier Christensen sætter for første gang beløb på det sponsorat, som skal finansiere deres drøm om et World Tour-hold

Bjarne Riis og Lars Seier Christensen under årets Danmark Rundt, hvor de fulgte deres kontinentalcykelhold Team Virtu Cycling. Foto: Ritzau / Tariq Mikkel Khan.
Bjarne Riis og Lars Seier Christensen under årets Danmark Rundt, hvor de fulgte deres kontinentalcykelhold Team Virtu Cycling. Foto: Ritzau / Tariq Mikkel Khan.

Mens Bjarne Riis synes dybere og dybere opslugt af forretningsdelen af Virtu Cycling Group, taler hans kompagnon Lars Seier Christensen med usvækket entusiasme om det World Tour-hold, som er det virtuelle omdrejningspunkt for koncernen – og han forsikrer, at holdet fortsat er slutmålet for makkerparret.

I sin tid som direktør i Saxo Bank var han hovedsponsor for Riis’ hold, og som en af nu tre ejere af Virtu-gruppen eftersøger han en sponsor, der vil finansiere drømmen om et comeback på cykelsportens højeste niveau.

60 millioner kroner er det første tal, Lars Seier Christensen lander på, da Ekstra Bladet beder ham hænge et prisskilt på drømmen. Otte millioner euro. Siden retter han tallet til ’syv-otte millioner’. Altså et sted mellem 52 og 60 millioner kroner.

For det beløb kan Riis som den sportsligt ansvarlige sende et hold i konkurrence på World Tour-niveau. For 12 millioner euro – cirka 90 millioner – kan han etablere et World Tour-hold, der kan køre med om sejren i sportens Grand Tours, siger Lars Seier Christensen.

- Alt afhænger af det niveau, man lægger. Vil en sponsor ind og køre om podieplaceringer i Tour de France fra første sæson, så kan man købe sig et langt stykke ad vejen ved at sammensætte et meget stærkt hold, og så er prisen højere.

- Vil man hellere – og jeg fornemmer, at det er Bjarnes præference – bygge et hold op fra bunden og selv udvikle ryttere, der kan køre med om de store sejre om føje år, ja, så er prisen en anden.

- Prisen på et hovedsponsorat starter vel på 7-8 millioner euro, siger Christensen og understreger, at budgettet for et cykelhold er langt højere, idet hovedsponsoren blot er den største af en lang række sponsorer.

Lars Seier Christensen og Bjarne Riis ved præsentationen af deres to cykelhold i marts i år. Herreholdet kører på kontinentalniveau, cykelsportens tredje division, mens kvindeholdet kører på højeste niveau, WWT - kvindernes World Tour. Foto: Ernst Van Norde.
Lars Seier Christensen og Bjarne Riis ved præsentationen af deres to cykelhold i marts i år. Herreholdet kører på kontinentalniveau, cykelsportens tredje division, mens kvindeholdet kører på højeste niveau, WWT - kvindernes World Tour. Foto: Ernst Van Norde.
 

Derfor er et cykelsponsorat optimalt
Bjarne Riis har flere gange slået fast, at Virtu Cycling Group er klar til at lancere et hold så snart, en hovedsponsor melder sig. ’Det er bare at trykke på knappen’, lyder det fra Riis, som altså må formodes allerede at have for eksempel cykel- og materielsponsorer stående klar.

Men den store sponsor lader altså vente på sig. Ved lanceringen af Virtu Cycling Group i februar 2016 – dengang under navnet Riis-Seier Project – var det ambitionen at have et hold på World Touren allerede i år. Nu er det sandsynligt, at det tidligst bliver i 2019.

Lars Seier Christensen er overrasket over, at det har vist sig at være så svært at finde en sponsor.

- Mig bekendt er der ikke en sportsgren i verden, hvor man får så megen eksponering pr. investeret dollar, som man gør i cykling, siger han.

- Vil man ramme globalt som international virksomhed, så er der få sportsgrene, der er lige så globale som cykling, og der er ingen andre sportsgrene, der kan matche mængden af eksponering.

- Holdet tager virksomhedens navn, og der er mulighed for mange, mange timers eksponering i fjernsynet, hvor virksomhedens navn nævnes og dets logo vises.

Bjarne Riis og Lars Seier Christensen har knyttet et tæt venskab i de mange år, de har arbejdet sammen om cykling. Saxo Bank sponsorerede Riis' hold i otte år, og i dag er de forretningspartnere i virksomehden Virtu Cycling Group. Foto: Claus Bonnerup.
Bjarne Riis og Lars Seier Christensen har knyttet et tæt venskab i de mange år, de har arbejdet sammen om cykling. Saxo Bank sponsorerede Riis' hold i otte år, og i dag er de forretningspartnere i virksomehden Virtu Cycling Group. Foto: Claus Bonnerup.
 

- Det er en eksponering, der slet ikke kan matches af et klistermærke på en Formel 1-bil rent økonomisk, siger Lars Seier Christensen, der med Saxo Bank har sponsoreret Formel 1-køreren Romain Grosjean og i dag med virksomheden Seier Capital er hovedsponsor i ishockeyklubben Rungsted.

- Efter min bedste overbevisning er der intet, der rammer et internationalt publikum lige så godt som cykling, når det gælder sportssponsorater. Men sponsorerne står ikke i kø, og det er overraskende, når man har sat sig lidt ind i tallene, siger Lars Seier Christensen.

- Med de budgetter, som store internationale virksomheder har til markedsføring, så er det i min optik lidt af en ’no brainer’ (en beslutning, der kræver ingen eller beskeden overvejelse, red.) at tage et World Tour-cykelhold med i mixet.

- Hvilken rolle spiller sportens blakkede ry efter din vurdering for sponsorerne?

- Rent økonomisk giver det simpelt hen ikke mening at sponsere for eksempel Formel 1 frem for cykling. Hvis man med sin markedsføring vil ud til så mange mennesker som overhovedet muligt til den lavest mulige pris, så er cykling – så vidt, jeg kan se og har kunnet undersøge – den billigste måde at gøre det på, siger Lars Seier Christensen.

- Der må altså være en anden årsag til, at virksomhederne fravælger det, og det må næsten være dopinghistorikken i sporten. Det er ærgerligt, for sporten har ændret sig utroligt meget til det bedre gennem de senere år.

- Men nogle gange hænger historikken ved, og så må sporten bare gøre en ekstra indsats for at sikre, at den problemstilling forsvinder over tid, siger Lars Seier Christensen.

Både han og den nyligt tilkomne medejer i Virtu Cycling Group, Jan Bech Andersen, er yderst velhavende i kraft af deres succesrige erhvervskarrierer, og de kunne efter alt at dømme i årevis finansiere et World Tour-hold uden at lide nød.

Virtu Cycling Group er imidlertid ikke et filantropisk foretagende. Der kommer ikke et cykelhold på World Tour-niveau uden en sponsor, forsikrer Lars Seier Christensen.

- Bjarne og jeg er enige om, at der skal være et solidt økonomisk fundament baseret på sponsorer, der har en fordel ud af at investere i holdet.

- Derfor kommer der heller ikke noget World Tour-hold, før vi har et solidt sponsorgrundlag, siger han.

***

Touren betyder alt

Lars Seier Christensen og Bjarne Riis præsenterede deres fælles projekt med et World Tour-hold som slutmålet på et pressemøde på Hotel d'Angleterre i København i februar 2016. Foto: Lars Poulsen.
Lars Seier Christensen og Bjarne Riis præsenterede deres fælles projekt med et World Tour-hold som slutmålet på et pressemøde på Hotel d'Angleterre i København i februar 2016. Foto: Lars Poulsen.
 

Intet mindre end et World Tour-hold var ambitionen, da Bjarne Riis og Lars Seier Christensen i februar 2016 lancerede deres fælles virksomhed, men allerede ved DM i juni samme år var ambitionsniveauet sænket.

Den udeblevne hovedsponsor tvang Riis til at overveje at sætte et prokontinentalhold i verden – altså et hold i cykelsportens anden division.

- På det niveau skal en hovedsponsor måske komme med 2-3 millioner euro (op mod 22 mio. kr., red.). Der ligger en mellemløsning i et prokontinentalhold, og kunne det være et skridt på vejen mod endemålet – som uden tvivl er et stærkt World Tour-hold – så er det ikke noget, vi vil afskrive på forhånd, siger Lars Seier Christensen.

World Tour-hold er sikret deltagelse i alle betydende løb i verden, mens prokontinentalhold kun deltager, hvis de bliver inviteret. Deltagelse i Tour de France er afgørende for Seier Christensen, og derfor er et World Tour-hold slutmålet.

- Både Bjarne og jeg tror fuldt og fast på, at hvis man skal give maksimal værdi og sikre sig maksimal tilskuerinteresse, så er det de store rundture, man skal gå efter.

- Det er selvfølgelig rart og hyggeligt at vinde en spurt på en etape ind imellem, men det er omkring sejrherrerne i de tre Grand Tours, interessen samler sig.

- Kan man så vinde et monument undervejs, er det godt, men det er Tour de France, der udgør måske 60 procent af værdien af et sponsorat, og der skal man altså levere noget, folk lægger mærke til, siger Lars Seier Christensen.

- Holdet kommer den dag, en sponsor rent markedsføringsmæssigt ser en idé i at investere i det. Vi er åbne for at lægge niveauet lidt efter, hvor stor appetitten er, så længe holdet på sigt kan opfylde de sportslige ambitioner, vi har.

- Vi kører ikke for bare at være med. Det er ikke vores stil, og vi vil hellere vente et år mere, hvis ikke den rigtige pakke viser sig, siger Lars Seier Christensen.

Virtu Cycling Group ejer og driver i dag herreholdet Team Virtu Cycling, som kører i sportens tredje division på kontinentalniveau, og kvindeholdet Team Virtu Cycling, som kører på kvindernes World Tour.

Se også: Fri af 'fransk helvede': Riis henter strandet stortalent

Se også: Brøndby-rigmand kaster millioner i Riis-hold

Bjarne Riis har stået på sidelinjen i snart halvandet år, men ved DM i Vordingborg sad han atter i en servicevogn, da han fulgte sin søn Thomas på enkeltstarten sammen med Team Trefor-sportsdirektør Jacob Nielsen. Foto: Claus Bonnerup Sport og Spil Riis 20 år efter sejren: Pengene, netværket og fremtiden

Oleg Tinkovs respekt for Bjarne Riis blev på kort tid vendt til foragt, og til sidst gjaldt det alle danskere og alt dansk. Foto: Claus Bonnerup. Sport og Spil Sidste mand lukker og slukker

kommentarer
Vis kommentarer
Mest læste i sport
Seneste i sport
Hent flere
Mest læste på ekstrabladet.dk
Hent flere
Forsiden lige nu
Plus anbefaler
Hent flere
Ved du noget? Tip Ekstra Bladet  -  E-mail 1224@eb.dk SMS til 1224 Tlf: 33111313
Nyhedsredaktør:Nanna C. Pedersen
Ansv. chefredaktør:Poul Madsen